Dependiendo de la fecha de aparición del primer Estado egipcio, el uso más
antiguo que se conoce de la escritura (en la Tumba U-j de Abydos) puede ser anterior
a la unificación del norte y el sur. Es indudable que en la Dinastía 0 escribas y
artesanos del Estado ya utilizaban la escritura. Si bien algunos especialistas
consideran que el sistema de escritura egipcia se inventó a finales del cuarto milenio
a.C. debido a los estímulos llegados desde Mesopotamia, donde se han encontrado las
muestras más antiguas de escritura, ambos sistemas de escritura son tan distintos que
parece más probable que sean resultado de una invención independiente.
La codificación de signos más temprana probablemente tuviera lugar durante
Nagada III/Dinastía 0. Al igual que la escritura egipcia del Penodo Dinástico, estos
primeros jeroglíficos consistían en signos ideográficos y fonéticos. No obstante, el
desciframiento concreto de muchas de las inscripciones del Dinástico Temprano es
incierto. El uso de la escritura por parte del primer Estado egipcio posee un contexto
regio y fue una innovación de gran importancia para aquél. La escritura se desarrolló
del mismo modo que lo hizo un estilo artístico real, como una institución centrada en
la corte. El Estado utilizó la escritura por primera vez en dos contextos: con
propósitos económicos y administrativos y en el arte regio.
La función económica de la escritura parece haberse desarrollado en el momento
en el que el control real asumió cada vez más recursos. Los jeroglíficos aparecen en
sellos, etiquetas y marcas de alfarero para identificar bienes y materiales reunidos por
y para el Estado, así como en los sellos de los funcionarios estatales. En ocasiones
también se mencionan los títulos de los dueños de estos bienes y el lugar de origen de
éstos.

Los primeros serekhs reales aparecen a comienzos de la Dinastía 0. El serekh es la
primera manifestación del nombre del rey escrito en jeroglíficos, a base de signos
fonéticos y situado dentro de un dibujo en forma de «fachada de palacio» coronado
por la imagen de un halcón. Los serekhs se encuentran inscritos o pintados enjarras y
etiquetas, amén de impresos en los precintos de las jarras. Este tipo de contenedores
probablemente fueran jarras de almacén para los productos agrícolas recogidos por el
Estado (quizá como impuesto), algunos de los cuales fueron intercambiados o
exportados a través del norte del Sinaí hasta el sur de Palestina.
A partir de este uso económico de la escritura se puede inferir que ya en la
Dinastía 0 funcionaba un sistema administrativo. A comienzos de la I Dinastía se
desarrolló un mensaje de identificación más complejo, de modo que en las etiquetas
pasamos a encontrar una combinación de jeroglíficos y arte gráfico. En ausencia de
textos compuestos de signos estructurados por una gramática, que no se conocerán
hasta después, es posible leer la información contenida en las etiquetas, sobre todo la
dispuesta en registros, como un texto (un nombre de año) que contiene información
histórica. Donald Redford ha sugerido que el contexto de la información de las
etiquetas reales es un sistema de anales. El añadido del signo del año a mediados de
la I Dinastía, introducido durante el reinado de Den, nos indica la existencia de un
sistema más específico para señalar los años de reinado que el presente en las
etiquetas más antiguas.
El segundo uso de esta primera escritura fue en el arte regio conmemorativo,
como la Paleta de Narmer. Los jeroglíficos identifican a personas y lugares concretos
en escenas figurativas que simbolizan la legitimidad del rey para gobernar. En estas
escenas, el rey aparece representado interpretando diversos papeles, tanto reales
como simbólicos, basados en una nueva ideología: la institución de la realeza egipcia.

Los signos numéricos, como los de la Cabeza de Maza de Narmer, representan el
botín y los prisioneros capturados y probablemente sean muy exagerados, como
sucede en muchas ocasiones en los textos históricos egipcios.
La iconografía del poder es claramente visible en el contexto de este arte regio e
incluye el uso de varias convenciones importantes. El rey y sus funcionarios aparecen
con trajes propios de su cargo, mientras que los enemigos conquistados están casi
desnudos. También es evidente una jerarquía social, que comienza con el rey a gran
tamaño, seguido por su portasandalias, con una altura menor, tras el cual vienen
funcionarios más pequeños todavía y termina con las figuras de menor tamaño: los
enemigos conquistados, los agricultores y los sirvientes. El rey aparece representado
con frecuencia en juegos de palabras visuales mientras pisotea a sus enemigos. Los
primeros signos egipcios no duplican la información contenida en las escenas, sino
que sirven como etiquetas para lugares y personas.
Parte del problema de comprender cómo se desarrolló la escritura en el Egipto del
Dinástico Temprano está relacionado tanto con el tipo de objetos sobre los cuales
aparece por primera vez como con sus contextos arqueológicos. La mayor parte de
los ejemplos de escritura primitiva están asociados al culto funerario, no son registros
de las actividades económicas de los poblados. Por lo tanto, las primeras etiquetas
escritas con jeroglíficos han sido encontradas en tumbas de la realeza y de la élite.
Del cementerio real de Abydos proceden estelas con los nombres de los reyes en
serekhs y estelas inscritas más pequeñas asociadas a los enterramientos subsidiarios.
La única estela que posee un texto más largo, encontrada en la tumba de Merka en
Sakkara, de finales de la I Dinastía, no es más que una lista de sus títulos. Es probable
que este Estado primitivo conservara registros económicos de algún tipo para facilitar
el control económico y administrativo, pero de ello sólo nos queda la prueba indirecta
de las etiquetas inscritas.

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