El rey Djoser, mencionado en sus monumentos como Netjerikhet (su nombre de
Horus y nebty), es uno de los más conocidos monarcas de la historia de Egipto. En el
Canon de Turín su nombre viene precedido por una rúbrica en tinta roja. En fecha tan
tardía como el reinado de Ptolomeo V Epífanes (205-180 a.C.), cerca de dos mil
quinientos años después, la Estela del Hambre en la isla de Sehel, en la región de la
primera catarata, todavía nos ofrece testimonio de su imagen como parangón del
soberano sabio y piadoso (djoser significa «sagrado», «santo»). Si bien la estela es un
texto histórico tendencioso y espurio inventado por los sacerdotes del dios local,
Khnum, su importancia radica más en la tardía mención a Djoser que en la
historicidad de los acontecimientos que recoge.

Los anales preservados en la Piedra de Palermo recogen la construcción de un
edificio de piedra llamado Mennetjeret, que tuvo lugar bien en el reinado de
Khasekhemuy, último rey de la II Dinastía, o en el de Nebka (2686-2667 a.C.), el
predecesor de Djoser. No sabemos nada más de este edificio, aunque hay muchas
posibilidades de que se trate de la estructura conocida como Gisr el Mudir en Sakkara
Norte, al suroeste de la pirámide de Djoser. No obstante, difícilmente llegó más allá
de sus estadios iniciales, de modo que el crédito de haber terminado con éxito el
primer gran edificio del mundo construido con piedra, la Pirámide Escalonada, le
pertenece a Djoser.

La superestructura de la tumba de Djoser es el resultado de seis modificaciones en
el plano original, producidas según se fue conociendo todo el potencial del nuevo
material de construcción. Antes de Nebka y Djoser, la piedra sólo se había utilizado
en un limitado número de elementos de las tumbas de adobe. La estructura final fue
una pirámide de seis escalones con una planta de 140 X 118 metros y una altura de 60
metros. Se alza dentro de un recinto de 545 X 277 metros, cuyos muros
probablemente imiten la fachada del palacio real. El cuerpo del rey fue depositado en
una cámara construida debajo de la pirámide, bajo el nivel del suelo. Si bien para
nosotros la nueva forma arquitectónica señala el paso a un nuevo período histórico,
también guarda una clara conexión con el pasado. En su diseño inicial era una
mastaba de planta rectangular, es decir, una típica tumba real del Dinástico Temprano.


Un rasgo notable del recinto es un gran patio abierto y un complejo de santuarios
y otros edificios, réplicas en piedra de las estructuras que durante la vida del rey se
habrían construido con materiales perecederos para las fiestas Sed (jubileos reales).
Djoser esperaba continuar celebrando con ellos —durante su otra vida— estos
rituales periódicos, en los que se renovaban su energía, su poder y su capacidad para
gobernar de forma efectiva. En la parte sur del recinto hay un edificio (la llamada
Tumba Sur) que imita las partes subterráneas de la pirámide. Su función no está clara,
pero se puede comparar con la pirámide satélite de los complejos piramidales
posteriores.

La tradición sostiene que el arquitecto de la pirámide de Djoser e inventor de la
construcción en piedra fue Imhotep (forma griega: Imouthes). Posteriormente sería
deificado y considerado hijo del dios Ptah, así como patrón de escribas y médicos,
identificado con el dios griego Esculapio. Su existencia histórica quedó confirmada
gracias al descubrimiento de una base de estatua de Djoser que contiene el nombre
del arquitecto. La tumba de Imhotep probablemente estuviera localizada en Sakkara,
quizá en el borde de la meseta desértica al este de la pirámide de su soberano, pero
todavía no ha sido localizada y sigue siendo una de las más emocionantes
perspectivas para los futuros trabajos de campo en la zona.

El hecho de que Imhotep fuera gran sacerdote de Heüópolis indica claramente la
importancia que desde antiguo tuvo el dios sol Ra (o Ra-Atum). La residencia real y
el centro administrativo de Egipto estaban situados en una zona cuyo dios principal
era Ptah; pero es probable que a comienzos del Reino Antiguo la capital religiosa del
país fuera Heliópolis (la Iunu egipcia y la bíblica On), situada al noreste de la capital
del Reino Antiguo, en la orilla oriental del Nilo (en la actualidad un suburbio de El
Cairo). Djoser fue el primer soberano en dedicar allí un pequeño santuario.
Ya a comienzos del reinado de Djoser se pueden detectar intentos por conseguir la
grandeza monumental adecuada para una tumba regia; son un reflejo de la idea
predominante en esta época respecto a la posición del rey en la sociedad egipcia. Esta
imagen pudo haberse fortalecido al encontrar en la arquitectura funeraria el medio
ideal de expresión. En el transcurso de los siguientes dos siglos este punto de vista se
llevó a su extremo, convirtiéndose de este modo en un poderoso catalizador del
desarrollo de la sociedad egipcia. La pirámide escalonada fue adoptada como norma
para las tumbas reales, pero ninguna de las que planearon los sucesores de Djoser
llegó a terminarse.

La pirámide de Sekhemkhet (2648-2640 a.C.) fue comenzada al
suroeste de la de Djoser y su diseño era aún más ambicioso. Un grafito en el muro del
recinto menciona a Imhotep, que quizá siguiera en activo por entonces. El dueño de
la pirámide se dedujo a partir de la presencia del nombre de Seldiemkhet en las
impresiones de los sellos de arcilla encontrados en sus cámaras subterráneas. Si bien
la cámara funeraria de la pirámide contenía un sarcófago sellado tallado en alabastro
egipcio, resultó estar vacío; es evidente que la superestructura fue abandonada cuando alcanzó una altura de unos siete metros.

Una estructura similar y sin terminar localizada en Zawiyet el Aryan, al norte de
Sakkara, se atribuye con alguna probabilidad, pero sin certeza, a Khaba (2640-2637 a.C.). La corta duración de los reinados de estos dos soberanos (sólo seis años cada
uno) fue casi con certeza la responsable de que fueran incapaces de terminar sus
pirámides. Poco es lo que se puede decir con seguridad sobre las relaciones familiares
existentes entre los reyes de la III Dinastía, pero los dos primeros, Nebka y Djoser,
pueden haber sido hermanos

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